Californie : les nouveaux raisons de la colère

Michael Greenberg, extraits de New York Review of Books, 20 décembre 2018

 

La vallée de San Joaquin, en Californie, de Stockton au nord à Arvin au sud, a une longueur de 234 milles et une largeur de 130 milles. Si vous arrivez de la région de la baie en voiture, la température passera de 57 à 97 degrés en moins d’une heure. Elle va continuer à augmenter. Les stations de radio sont principalement espagnoles: musique ranchera, boléros, corridos, ballades de l’amour méprisé et son distinctif son de norteño– percussif, entraînant, pas de cuivres.

La vallée est plate, sous un nuage constant de poussière, de smog, de pesticides et de fumée. Le smog provient de la circulation dans la région de la baie entraînée par le vent, les pesticides des millions de livres de produits chimiques déversés sur le sol chaque année, la fumée des feux de forêt qui brûlent au nord et se retrouvent piégés dans la vallée, poussés au sol par la chaleur. Le nuage y est conservé par la Sierra Nevada à l’est, les chaînes de montagnes à l’ouest et les montagnes de Tehachapi au sud, que l’écrivain basé à Fresno, Mark Arax, appelle «notre ligne Mason-Dixon», car elle marque séparation physique et psychologique de la culture cosmopolite du sud de la Californie et de Los Angeles. La ville de Bakersfield et ses environs, au sud de la vallée, a la pire qualité d’air des États-Unis.

Mesurée par la production annuelle, la vallée de San Joaquin est l’une des terres agricoles les plus rentables du pays et est dominée par de grands producteurs qui gèrent une main-d’œuvre de travailleurs migrants d’une manière qui n’a guère changé depuis la description de Carey McWilliams. dans son livre de 1939, Usines dans les champs. Arax le compare à un pays d’Amérique centrale. «C’est la partie la plus pauvre de la Californie», m’a-t-il dit. «Il n’y a presque pas de classe moyenne. Pour trouver son équivalent aux États-Unis, il faudrait aller dans les Appalaches ou les régions limitrophes du Texas. »

Les raisins secs, les raisins de table, les pistaches, les amandes, les tomates, les fruits à noyau, l’ail et le chou font partie des cultures de la vallée. Les clémentines que nous achetons dans des sacs en filet au supermarché sont cultivées ici, de même que les grenades qui fabriquent le jus qui nous nous protège du cancer. Les revenus de toutes les récoltes récoltées ici et ailleurs en Californie sont de 47 milliards de dollars par an, soit plus du double de ceux de l’Iowa, le deuxième plus grand État agricole. La plupart de ces revenus profitent à quelques centaines de familles, qui disposent de 20 000 à 40 000 acres de terres.

Les plantations situées à l’ouest de la vallée sont tellement gigantesques que les responsables surveillent les ouvriers en survolant les champs en avion. Les ordinateurs surveillent le dégagement d’eau, qui est livré aux usines avec un système complexe de tuyaux et de vannes. «Ce sont des prisons et des plantations, rien d’autre» , m’a dit Paul Chavez, le fils de Cesar Chavez, cofondateur du syndicat United Farm Workers Union ( UFW ). «Vous ne pouvez même pas recevoir d’éducation dans ces endroits. Selon l’enquête de l’État de Californie, dans les villes de travailleurs agricoles, à peine 30% des enseignants sont agréés.  »

Lorsque César Chavez a commencé à organiser des ouvriers agricoles dans les années 1950, son fils a déclaré que 12 à 14% des ouvriers sur le terrain «étaient encore des Okies et des Arkies, le peuple de John Steinbeck», et 8 à 10% des Afro-Américains amenés par des planteurs de coton. Environ 12% étaient philippins et 55% mexicains, « la moitié d’entre eux étant mexicains, l’autre moitié des Américains de la première génération comme mon père ».

Aujourd’hui, au moins 80% des travailleurs agricoles sont des Mexicains sans papiers, la majorité d’entre eux venant des peuples indigènes des États d’Oaxaca, de Sinaloa et de Guerrero – les régions les plus pauvres du Mexique – qui ne parlent pas ou très peu l’espagnol, encore moins l’anglais. La plupart d’entre eux travaillent dans les champs depuis au moins une décennie, ont établi des familles ici et vivent dans la terreur de la migra, comme l’ appelle Immigration et Contrôle des douanes ( ICE ), et une expulsion ou un emprisonnement instantané qui les arracherait à leurs enfants. .

Fin juin, j’ai visité un champ de tomates dans le comté de Fresno, près de la ville de Mendota. Les champs appartiennent à Gargiulo, l’un des plus gros producteurs de tomates du pays. Des grappes de travailleurs de Mixteco se sont appuyées sur le seul espagnol qui parlait couramment pour communiquer avec le chef d’équipe et le représentant syndical de l’ UFW qui m’avaient fait passer en contrebande sur la propriété. En haute saison, ces champs emploient quatre cents cueilleurs; environ 250 travaillaient ce jour-là, dont près de la moitié sont des femmes, certaines visiblement enceintes.

À cause de la chaleur, la journée de travail a duré de 5 à 10 heures du matin, lorsque la température a atteint 113 degrés. Le soleil battait, mais tout le monde était couvert de plusieurs couches de vêtements: des casquettes de baseball craquées ancrées sur place par des sweats à capuche et des écharpes faites maison, des pulls molletonnés sur des pulls molletonnés, deux pantalons, des chaussettes et des bottes lourdes; seuls les yeux, les joues et les doigts ont été exposés. C’était pour se protéger contre les pesticides. Les taux de cancer parmi les cueilleurs de la vallée sont élevés. Le sol est tellement durci par les produits chimiques qu’il monte à la main dans des touffes sèches de pierre pâle. Dans la chaleur, les produits chimiques s’élèvent puissamment de la terre; en moins d’une heure, je les ai senties brûlantes dans ma bouche.

La cueillette des tomates est un travail difficile, le plus fatigant et le plus douloureux. Mais les Oaxaca y sont parvenus avec une vitesse vertigineuse. Le salaire était de 73 cents pour chaque seau de cinq gallons qu’ils pouvaient remplir, ce que les travailleurs préfèrent au salaire minimum de 11 dollars de l’heure, le salaire minimum de la Californie.  Les jeunes travailleurs remplissaient deux seaux à la fois, arrachant les tiges de tomates vertes surdimensionnées, les laissant tomber dans le seau, puis se précipitant pour les livrer à la remorque d’emballage attelée à un tracteur de la section. Ils sont ensuite retournés dans la rangée des récoltes, s’appelant et se criant comme des soldats pour garder l’esprit et le rythme. En cinq heures, un cueilleur qualifié pourrait gagner entre 75 et 85 dollars.

La saison de la tomate dure quatre mois, de juin à octobre, après quoi les travailleurs se rendent dans la partie est de la vallée pour cueillir des agrumes ou des pruneaux et des arbres fruitiers. Avec un peu de chance, un employé de terrain assidu peut trouver du travail huit ou neuf mois par an et gagner entre 20 000 $ et 23 000 $, avant impôts. En 2010, les travailleurs sans-papiers ont payé environ 12 milliards de dollars en cotisations de sécurité sociale, une somme qui a été affectée aux prestations de retraite des citoyens américains – des avantages que ces travailleurs ne recevront probablement pas.

En réponse à l’argument selon lequel les immigrés volent des emplois aux Américains en réduisant leurs salaires, l’UFW a créé un site Web offrant aux citoyens et aux résidents légaux des emplois dans l’agriculture dans tout le pays par l’intermédiaire des services de l’emploi de l’État. C’était en 2010, pendant la grande récession. Le site Web a reçu environ quatre millions de visites, dont environ 12 000 ont rempli des formulaires d’emploi. Parmi eux, douze citoyens ou résidents légaux se sont effectivement rendus au travail. Aucun d’entre eux n’a duré plus d’une journée. Selon un Los Angeles Times, « aucune personne blanche, née en Amérique, n’a pris un poste de premier échelon, même après que la société ait augmenté son salaire horaire de 4 $ au-dessus du minimum ». Un viticulteur de Stockton n’aurait pas pu.

La cueillette de fruits et de légumes est un travail d’une génération. Les ouvriers agricoles à qui j’ai parlé ne voulaient pas et ne permettaient pas à leurs enfants de les suivre dans les champs. La chaleur et les dégâts matériels, combinés au pouvoir féodal des producteurs, font qu’il est préférable de travailler dans un hôtel climatisé ou une usine d’emballage, où vous pouvez rester debout et être exempt de pesticides pour les mêmes bas salaires.

Cela signifie qu’un nombre constant d’immigrants mexicains appauvris et disposés à faire le travail est nécessaire. Mais ces immigrants ne viennent pas. Depuis 2005, plus de Mexicains ont quitté les États-Unis qu’ils ne sont arrivés. Et ce n’est pas seulement à cause d’une répression à la frontière. En 2000, lorsque la frontière était beaucoup plus poreuse qu’aujourd’hui, 1,6 million de Mexicains ont été appréhendés alors qu’ils tentaient de passer aux États-Unis. En 2016, le nombre était de 192 969.  Ed Taylor, économiste chez UCDavis, estime que le nombre d’immigrants potentiels originaires des zones rurales du Mexique diminue chaque année de 150 000. Cela peut s’expliquer en partie par l’amélioration des conditions économiques dans le nord et le centre du Mexique, qui ont atténué l’attrait du travail à salaire minimum aux États-Unis, et en partie par le coût et le danger de la traversée de la frontière. Si vous arrivez aux États-Unis, les paiements versés à un passeur peuvent maintenir le travailleur au salaire minimum endetté à vie.

Nous avons vu des familles se séparer à la frontière, des images d’indignation primitive. Mais les cruautés infligées aux immigrés sans papiers dans les rangs les plus bas de la population active qui vivent déjà aux États-Unis ont reçu beaucoup moins d’attention. Des milliers de personnes vivent dans un cordon de terreur, et cela est vrai en Californie malgré ses lois sur les sanctuaires. Certains Californiens soutiennent que les lois sur les sanctuaires ont en réalité aggravé la situation en transformant ICE en une force paramilitaire nomade renforcée par un budget de plus en plus important et exacerbée par le mépris déclaré du président.

Partout où je suis allé dans la vallée de San Joaquin, la peur de la migra était palpable. Certains ouvriers agricoles avaient peur de quitter leurs maisons pour se rendre aux champs ou même pour faire leurs courses à cause de la présence omniprésente de ICE, dans les voitures non identifiées. Sur Radio Campesina, un réseau de stations de langue espagnole de la vallée appartenant à la Fondation Cesar Chavez, des personnes ont appelé pour informer les auditeurs de l’endroit où l’ ICEdes agents avaient été repérés – dans un supermarché, dans une école, à un point de contrôle routier pop-up. «Nous disons à nos auditeurs ce qui se passe là-bas, à quoi s’attendre, ce qu’il faut éviter», m’a dit le directeur de la station Bakersfield de Radio Campesina. «Nous donnons des avertissements subtils, nous les tenons au courant. Mais nous devons être sûrs que cela provienne d’appels aléatoires, sinon nous serons passibles d’inculpations d’obstruction. »

La politique fédérale semble être d’expulser autant d’immigrants sans papiers que possible et de rendre la vie tellement insupportable pour les autres qu’ils quittent le pays par leurs propres moyens. Les agents ICE parcourent la vallée à la recherche de Mexicains qui sont entrés dans le système judiciaire pour des infractions mineures – amendes, assignations. Le mari d’une femme avec qui j’ai parlé a été déporté pour excès de vitesse après avoir vécu en Californie pendant vingt-deux ans.

Au siège de l’UFW, dans le centre-ville de Fresno, j’ai rencontré un groupe de douze conseillers juridiques bénévoles composés d’immigrants venus de toutes les grandes villes des vallées de San Joaquin et de Salinas. Ils m’ont tous dit qu’ils étaient submergés par un flot quasi infini de travailleurs paniqués par leur avenir. «Notre travail principal consiste à enseigner aux gens comment traiter avec ICE », a déclaré Fatima Hernandez, conseillère à l’ UFW.Bureau de Bakersfield. « Comment éviter l’arrestation et l’expulsion. » Les instructions sont simples et sévères. Ne répondez pas à une seule question. Ne signez rien ne montrer aucun document; ne laissez pas un agent entrer chez vous à moins qu’il ne glisse un mandat signé avec votre nom dessus sous la porte. Ils incitent les immigrés à prendre des photos et des vidéos, à noter les numéros de badge et les types de voiture: «Préparez-vous à montrer exactement ce qui s’est passé.» Leur principale protection est le cinquième amendement, qui accorde même à un non-citoyen le droit de garder le silence.

Hernandez et ses collègues semblaient bouleversés par le climat de peur qui régne dans la vallée «comme un choc électrique». Chaque immigrant arrêté là-bas finit à Mesa Verde, une prison privée de Bakersfield où, en raison du manque de soutien et de la pauvreté des immigrants, il est presque impossible d’obtenir une représentation légale. C’est là qu’interviennent Hernandez et les conseillers juridiques, «une goutte d’eau dans l’océan», dit-elle. Les détenus «assistent» à leur audition à la prison via un flux vidéo vers une salle d’audience à Sacramento, à une distance de 350 kilomètres. Les jugements sont rendus en quelques minutes. Le tribunal a d’innombrables affaires au dossier.

Hernandez a entraîné les parents à préparer leurs enfants au pire. Un sujet de conversation était: Que se passera-t-il si vos parents ne rentrent pas à la maison aujourd’hui? Avant, les gens étaient précaires, mais ils avaient plus ou moins le sentiment que leur travail était nécessaire, qu’ils étaient appréciés pour leur volonté de faire un travail dont personne ne voulait. Leurs enfants pourraient aller à l’école et vivre, la plupart du temps, sans craindre la disparition de leurs parents, même dans le cadre de la politique de déportation agressive d’Obama. Désormais, même les personnes ayant un statut juridique temporaire ne demanderont pas de coupons alimentaires, d’allocations de chômage, de Head Start et de services de développement de l’enfant. L’administration Trump a récemment annoncé un changement de règles qui rendrait les immigrants et les détenteurs de cartes vertes non admissibles à la naturalisation s’ils avaient reçu ou demandé de l’aide sociale.

La paranoïa a infiltré tous les aspects de la vie. L’activité civique, comme la participation à des réunions municipales et à d’autres manifestations publiques, est pratiquement interrompue. «Les gens changent de nom ou demandent que leurs visages soient dissimulés s’ils acceptent de témoigner ou de partager leurs histoires avec les médias», a déclaré Eriberto Fernandez, un organisateur dont les parents ramassent encore des raisins de table dans le comté de Kern. «Certains ne veulent même pas être vus sur notre page Facebook.» Lorsqu’il était enfant, ses parents l’ont emmené dans les champs parce qu’il n’y avait personne pour s’occuper de lui pendant qu’ils travaillaient. «À sept ou huit ans, j’ai commencé à travailler avec eux après l’école. Une histoire typique. ”Fernandez enregistre maintenant les Latinos pour voter, avec peu de succès:

Les gens nous disent: «Nous avons voté la dernière fois et les choses ont empiré. Nous ne votons plus. »Il y a eu une faible participation record des Latinos dans le comté de Monterey lors de la primaire le 5 juin. Il y a juste beaucoup de pessimisme chez les Latinos de première, deuxième et troisième générations – des Latinos qui sont citoyens américains.

Certains d’entre eux peuvent en vouloir aux illégaux, les mépriser ou tout simplement ne pas s’en soucier. Une minorité significative – 25 à 30% selon les chefs d’accusation – approuve les lois républicaines sur les armes à feu et s’oppose à l’avortement.

À Delano, j’ai rencontré une femme de dix-huit ans, Rufina García. Elle vivait aux États-Unis depuis l’âge de un an et demi. Ses parents de Mixteco l’ont emmenée de la ville de Putla à Oaxaca. Tous deux travaillaient dans les champs, se déplaçant avec les vendanges, cueillant des cerises, des raisins, des mandarines et des oranges. En seize ans et demi aux États-Unis, ils ont eu cinq autres enfants, tous nés dans la vallée de San Joaquin.

Pendant des mois, ils avaient remarqué que des agents ICE étaient autour d’eux, surveillant leurs mouvements. Les agents apparaissaient sur le parking du bâtiment où ils vivaient ou à l’école des enfants ou conduisaient simplement derrière eux, leur faisant savoir qu’ils étaient. Ni Rufina ni ses parents ne comprenaient pourquoi – la migra s’en prenait généralement à des personnes ayant un casier judiciaire. «Mon frère a bien su les repérer pendant que mon père conduisait», a-t-elle déclaré. «

Le 13 mars à 6 heures du matin, ses parents ont largué la sœur de Rufina au lycée RFK. Alors qu’ils s’en allaient en voiture, deux officiers de l’ ICE qui les suivaient depuis leur départ de la maison ont allumé leurs feux pour leur indiquer de se garer. Le père de Rufina, Santos, obéit, mais alors que les agents s’approchaient de la voiture, il a paniqué et a marché sur le gaz. Les agents ont chassé à grande vitesse. Santos s’est écrasé contre un poteau électrique; la voiture se retourna sur le côté. Lui et la mère de Rufina, Marcelina, ont été tués.

Il s’est avéré que les agents ICE avaient confondu Santos avec son frère, Celestino, qu’ils avaient l’intention d’expulser pour conduite imprudente, mais cette cause avait été réglée par un tribunal. Les morts ont galvanisé les ouvriers agricoles de la vallée. Cela semblait plus qu’un accident; cela semblait être une conséquence naturelle de ce qu’ils ont tous vécu, d’une manière ou d’une autre, sous la surveillance de la migra. Des centaines de personnes sont venues à l’enterrement. Les équipes de la caméra et de la télévision se sont précipitées à l’intérieur. Le président de l’UFW, Arturo Rodriguez, s’est présenté et l’enterrement a pris une aura de manifestation timide.

Peu de temps après les funérailles, des agents de l’ ICE ont déployé plusieurs voitures pour encercler Celestino chez lui et l’emmener comme s’il était un criminel dangereux. Il a été immédiatement déporté, laissant derrière lui son épouse et ses quatre enfants, dont deux citoyens américains. Sous la contrainte, il a signé ses propres papiers d’expulsion, ce qui signifiait qu’il serait expulsé des États-Unis sans audience et ne pourrait jamais revenir. Rufina pense que ICE a fait le spectacle de son arrestation parce qu’il avait accordé à la presse des interviews sur l’accident et les conséquences négatives pour la famille. «Il nous aidait émotionnellement», a-t-elle déclaré. «Il était comme un fils pour mon père. Mon père l’a élevé.  »

Rufina devra désormais prendre soin d’elle-même, de ses cinq frères et sœurs, le plus jeune ayant huit ans, et son bébé d’un an, William. Ses yeux étaient opaques et inébranlablement tristes. J’avais l’impression qu’elle vivait dans deux mondes: celui dans lequel nous discutions poliment et un monde de cauchemar qu’elle semblait incapable de s’échapper ou de comprendre.

Elle voulait que je voie le sanctuaire en bordure de route pour ses parents, près de l’endroit où ils ont été tués. En chemin, nous passons devant le Forty Acres, le site poussiéreux d’une ancienne station-service où, en 1968, Cesar Chavez mena un jeûne de vingt-cinq jours pour attirer l’attention sur une grève contre Giumarra Brothers, le plus grand producteur de raisins de la Vallée. Robert Kennedy a rendu visite à Chavez le jour où il a rompu le jeûne, un événement qui a rendu Chavez célèbre et a placé sous le feu des projecteurs le sort des ouvriers agricoles de la Californie. Soixante-dix mille vendangeurs ont été syndiqués en 1970, après que les grévistes, avec l’appui d’un boycott national du raisin, aient prévalu.

Aujourd’hui, l’UFW ne représente qu’environ 10 000 travailleurs, en partie parce que Chavez considérait son syndicat comme un mouvement social qui fournirait à ses membres tout – la vie religieuse, la vie sociale, le logement – plutôt que la simple négociation des salaire et avantages. Il y avait des limites à ce que l’UFW pouvait raisonnablement fournir à cet égard, et de nombreux ouvriers agricoles ont été séduits par les Teamsters, qui ont commencé à négocier des contrats avec des producteurs après le succès initial de l’ UFW dans les années 1970.

Il y a d’autres raisons pour lesquelles l’UFW a rétréci. Après avoir été nommé gouverneur en 1983, George Deukmejian a remercié les producteurs de son soutien en démantelant la Commission des relations de travail dans le secteur agricole, un sérieux coup porté aux capacités de syndicalisation du syndicat. La nature itinérante du travail sur le terrain, combinée au fait qu’aujourd’hui presque aucun cueilleur ne bénéficie de la protection légale de la citoyenneté américaine, rend l’organisation plus difficile. Les avantages à long terme ne sont d’aucune utilité pour les personnes qui peuvent être expulsées à tout moment et qui ont besoin de chaque centime de leur salaire pour se nourrir et nourrir leurs enfants. J’ai vu par moi-même la futilité d’un UFW. Le représentant essaie de faire en sorte que les cueilleurs de tomates adhèrent à un régime de retraite syndical. Le concept leur semblait absurde, comme si on leur demandait de jeter leur argent à la mer.

La répression exercée par la ICE n’est qu’un des aspects d’un plan visant à expulser tous les Mexicains sans papiers qui occupent les échelons les plus bas du marché du travail et à éliminer l’immigration en provenance du sud de la frontière. Un mouvement est en cours au Congrès pour remplacer ces travailleurs par un vaste nouveau programme de «travailleurs invités».

En vertu de la loi actuelle sur les travailleurs invités, qui vise à remédier aux pénuries urgentes de main-d’œuvre, les travailleurs invités sont coûteux: les employeurs doivent payer leurs frais de déplacement aller et retour dans leur pays d’origine et fournir un logement pendant la durée de leur contrat, qui ne peut dépasser une année. La loi vise à dissuader les entreprises de créer un excédent de main-d’œuvre en important un nombre illimité de Mexicains et en minimisant les travailleurs déjà installés aux États-Unis, comme le faisaient les producteurs dans le cadre du programme Bracero, en réponse à la pénurie de main-d’œuvre agricole pendant la Seconde Guerre mondiale.

Un projet de loi parrainé par le représentant de Virginie, Bob Goodlatte, cherche à affaiblir, voire à supprimer, les exigences des employeurs, telles que le logement et le transport obligatoires, afin de créer un vaste bassin de deux millions de travailleurs invités réglementés ou plus. L’adoption de la loi, estiment ses auteurs, permettra économiquement de ne plus embaucher des travailleurs sans-papiers en provenance du Mexique et de déporter la quasi-totalité d’entre eux résidant déjà aux États-Unis.

Les travailleurs invités pourraient être embauchés pour une période maximale de trois ans et toucheraient le salaire minimum dans l’État où ils sont amenés: 7,25 dollars au Texas, 8,25 dollars en Floride, 10 dollars en Arizona, 11 dollars en Californie, tous les États qui utilisent un nombre important d’ouvriers agricoles. Point crucial, ils ne seraient pas autorisés à amener leur conjoint ou leurs enfants. Et ils ne pouvaient travailler que pour l’entrepreneur qui les avait embauchés. S’ils étaient victimes de vol de salaire ou de maltraitance au travail, ils n’auraient aucun recours pour demander justice ou trouver du travail ailleurs. S’ils étaient licenciés, ils seraient immédiatement expulsés, à leurs propres frais. S’ils s’enfuyaient, ils seraient chassés comme des hors-la-loi. Au moins 10% de leur salaire serait retenu jusqu’à l’expiration du contrat, afin de s’assurer qu’ils quittent le pays.

J’ai demandé à Arturo Rodriguez (depuis sa retraite en tant que président de l’UFW ) si de telles conditions attireraient un nombre important de travailleurs. Il m’a assuré qu’ils le feraient: «Les ouvriers agricoles dans le sud du Mexique gagnent l’équivalent de 10 à 13 dollars par jour, alors ça vaut la peine pour eux de venir ici, malgré les restrictions. Dans l’état actuel des choses, ils doivent soudoyer des recruteurs pour qu’ils soient choisis pour un travail sur invitation. »

Le projet de loi Goodlatte a été rejeté au Congrès plus tôt cette année. Mais une version révisée a le soutien de 203 membres du Congrès, soit seulement quinze voix de moins que le nombre nécessaire pour être adopté. Le président Paul Ryan et le chef de la majorité à la Chambre, Kevin McCarthy, qui représente une partie de la vallée de San Joaquin, ont indiqué leur volonté de le soumettre à un vote avant le nouveau congrès, qui devrait prendre ses fonctions en janvier. À l’échelle nationale, deux cents groupes agricoles soutiennent le projet de loi, y compris l’American Farm Bureau Federation. Les producteurs californiens s’y opposent car cela oblige les employeurs à vérifier le statut d’immigration légale de leurs travailleurs. L’exigence, ont déclaré trente groupes agricoles de Californie, les « dévasterait ». Les producteurs à qui j’ai parlé veulent un nombre suffisant et opportun de main-d’œuvre bon marché pour la récolte, qu’ils peuvent facilement contrôler. Le système actuel les sert bien depuis un siècle.

Dans l’état actuel des choses, il ya une pénurie de main-d’œuvre d’une ampleur sans précédent depuis au moins quatre-vingt-dix ans. Cela a poussé les producteurs à arracher des fruits à forte intensité de main-d’œuvre, comme les raisins de table et les amandiers, qui requièrent relativement peu de main-d’œuvre. Les coûts de logement, en particulier dans la vallée côtière, ont rendu encore plus difficile l’attrait et le maintien des travailleurs. Ces dernières années, des millions de dollars de récoltes non récoltées ont été laissés pourrir dans les champs.

«Nous sommes tous en concurrence pour le même travailleur», a déclaré John D’Arrigo, président de D’Arrigo Brothers, le plus grand producteur de laitue et de brocoli de la vallée de Salinas, avec 38 000 acres de culture. Les pratiques anti syndicales de D’Arrigo ont été la raison d’un boycott acrimonieux de la laitue dans les années 1970, dirigé par Chavez et l’ UFW . L’été dernier, la société a signé un contrat avec l’ UFW dans le seul but de s’assurer de la stabilité de ses effectifs. Quinze cents cueilleurs de laitue recevront 13,35 $ l’heure et une couverture médicale complète du régime de santé du syndicat payé par D’Arrigo pendant les mois où ils travaillent. En échange, l’UFW utilisera son réseau radio pour diffuser le message selon lequel D’Arrigo est un bon employeur et s’assurera que, lorsque D’Arrigo en aura besoin, les cueilleurs seront dans les champs.

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