États-Unis : derrière la guerre commerciale

Jean Batou, Solidarités, 10 décembre 2018

Trump a déclaré la guerre commerciale à la Chine. Que veut-il ? SolidaritéS s’est entretenu avec Cédric Durand, économiste et maître de conférences à l’Université de Paris 13.

Peux-tu présenter les grandes lignes de la guerre commerciale engagée par Trump contre la Chine, mais aussi contre le Canada, la Turquie et l’Union européenne? Peut-on dire qu’une telle offensive est sans précédent depuis la Deuxième Guerre mondiale?

Le protectionnisme est au coeur du projet politique qui a mené Donald Trump à la Maison Blanche. Tout au long de la campagne, son slogan Make America Great Again résonna avec celui de «l’Amérique d’abord», dont la déclinaison concrète est un d’abord un agenda anti-immigrés. Le second volet est une hostilité franche au libre échange qui va de pair avec une volonté affichée de protéger les emplois et l’industrie d’une concurrence internationale dénoncée comme déloyale. Conformément à ses promesses, dès le 23 janvier 2017, trois jours après son élection, Donald Trump retire les États-Unis de l’accord de partenariat transpacifique signé l’année précédente par 13 pays, arguant que cet accord allait affaiblir l’économie et la souveraineté du pays. Il engagea également très vite une renégociation de l’Accord de Libre Échange Nord Américain qui vient d’aboutir à un compromis avec le Mexique.

Le nouvel accord reprend en partie des revendications des syndicats étasuniens: désormais 40 à 45% de la valeur ajoutée des produits automobiles doit provenir d’usines où les travailleurs gagnent au moins 16$ par heure et 75% doit être produite sur le continent nord américain. Ces mesures devraient conduire à une hausse des salaires dans le secteur au Mexique et favoriser le maintien d’emplois aux États-Unis. Un autre élément important, concerne les restrictions apportées aux droits des multinationales à recourir à des procédures d’arbitrage pour contester des politiques menées par les gouvernements qui contreviendraient à leurs intérêts. A l’exception des secteurs travaillant directement avec l’État, tels que les télécommunications, l’énergie et les infrastructures, les grandes firmes ne pourront plus utiliser ces dispositions. Bref, les mesures prises déplaisent aux milieux d’affaires et signalent une inflexion très nette par rapport aux accords commerciaux unilatéralement favorables aux multinationales signés depuis les années 1990.

Au cours de la première année du mandat de Trump, on ne voyait pas bien quel allait être le point d’équilibre entre les positions du président et celle des milieux d’affaires acquis au libre-échange. 2018 a clarifié les choses. Gary Cohn, le dirigeant de Goldman Sachs a démissionné du National Economic Council et Rex W. Tillerson, le PDG d’Exxon Mobil, a quitté ses fonctions de Secrétaire d’État. Ces départs ont laissé le champ libre à des personnages ouvertement protectionnistes. Le premier, Peter Navarro, s’est fait un nom en publiant des pamphlets anti-chinois comme Death by China; il dirige le National Trade Council nouvellement créé. Le second, Wilbur Ross, est un milliardaire spécialisé dans le rachat par LBO d’entreprises industrielles et minières en difficulté dirige le Secrétaire au Commerce. Dans une note de campagne rédigée conjointement, ils expliquaient que l’affaiblissement industriel des États-Unis est la conséquence de traités commerciaux avantageux pour le big business mais défavorables aux travailleurs du secteur manufacturier. Robert Lighthizer, le représentant des Etats-Unis pour les affaires commerciales avait déjà servi dans l’administration Reagan, et ne cesse de souligner que le recours aux protections douanières aujourd’hui face à la Chine comme à l’époque contre le Japon est un moyen de défendre les intérêts économiques américains.

Les augmentations des droits de douane annoncées depuis le mois de janvier 2018 visent à faire plier les partenaires commerciaux des États-Unis, à infléchir les règles du commerce international et à réduire le déficit de la balance des biens et services. Deux types de mesures ont été prises: les premières concernent des produits spécifiques comme les panneaux solaires et les machines à laver, l’aluminium et l’acier et les produits automobiles; les secondes ciblent un pays en particulier, en l’occurrence la Chine, avec des droits de douane de 25 % sur une première liste de produits industriels intermédiaires depuis le 6 juillet, élargit le 23 août à des biens de consommations tels que des moto et des scooters et avec un nouveau train de mesures en préparation pour les jours qui viennent. Les différents pays touchés par les décisions unilatérales américaines ont pris des mesures de rétorsion équivalente, mais c’est surtout dans le cas de la Chine que l’escalade en cours justifie l’utilisation du terme de guerre commerciale. En réponse aux plaintes déposées ce pays contre les Etats-Unis à l’OMC, le président Trump a même annoncé considérer la possibilité de quitter cette organisation, ce qui serait une véritable rupture dans l’organisation contemporaine du marché mondial.

Quels sont les objectifs de l’offensive US contre la Chine et peuvent-ils être atteints?

L’objectif stratégique du président étasunien est sans aucun doute d’entraver autant que possible le développement économique chinois perçu, à juste titre, comme un défi à l’hégémonie étasunienne sur le plan mondial. Ce but est sans doute inatteignable à long terme. En revanche, il n’est pas exclu que le gouvernement Trump obtienne des concessions non négligeables permettant, notamment via une plus stricte application des droits de propriété intellectuels, de renforcer la position des entreprises américaines. Dans tous les cas, il ne faut pas perdre de vue que les deux économies sont extrêmement imbriquées et, en particulier, le fait que le revers des importations chinoises ce sont les profits que les grandes entreprises étasuniennes réalisent grâce aux imports à bas coûts et à l’exploitation du travail chinois par leurs filiales. Un grand nombre d’organisations patronales américaines telles que l’association américaine des équipementiers industriels, le conseil des industries des technologies de l’information, la fédération du commerce et plusieurs secteurs agricoles se sont d’ailleurs publiquement opposés à l’escalade protectionniste en cours.

Cette guerre commerciale peut-elle précipiter une nouvelle récession à l’échelle mondiale?

Les droits de douanes touchent pour l’heure moins de 4% du commerce mondial, l’impact macro-économique direct sera donc négligeable. En revanche, il existe des failles, notamment financières, extrêmement importantes dans l’économie mondiale… Et personne ne peut garantir que le surcroît d’incertitude créé par les tensions commerciales ne pourrait pas déclencher une nouvelle crise.

Dans quelle mesure la politique de Trump augure-t-elle d’une nouvelle période, où les affrontements interimpérialistes entre grands blocs, notamment entre les États-Unis et la Chine, prendraient le pas sur le consensus libre-échangiste dominant à l’échelle planétaire?

C’est une question extrêmement difficile à clarifier. On l’a dit, la plupart des milieux d’affaires aux États-Unis et dans le monde sont hostiles au regain de protectionnisme en raison de l’interdépendance accrue des opérations dans les différents pays. Surtout, ils sont très attachés à une situation qui leur donne la liberté de faire jouer à plein la concurrence entre les différentes juridictions sur les plans social, écologique et fiscal. Mais face à la montée de l’instabilité politique dans les pays occidentaux, les firmes multinationales ont de plus en plus de mal à ce que leur programme gagne les élections.

Nous sommes encore dans l’onde de choc de la crise de 2008 et le réagencement politique est en cours. Dans ces conditions, le nationalisme pro-business d’une droite radicalisée peut leur sembler préférable par rapport au renouveau d’une gauche de transformation sociale que l’on voit apparaître des deux côtés de l’Atlantique. Une fois qu’une dynamique nationaliste s’enclenche, la possibilité d’une confrontation existe, même si on est aujourd’hui encore très loin d’un affrontement direct entre grandes puissances.

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