Afghanistan : l’effondrement vu de Washington

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David E. Sanger et 

« Les Afghans vont devoir être capables de le faire eux-mêmes avec l’armée de l’air dont ils disposent, que nous les aidons à maintenir », a déclaré M. Biden à l’époque. Une semaine plus tard, il affirmait que les Afghans « ont la capacité » de se défendre. « La question est, dit-il, le feront-ils ?

Fin de partie

Aux yeux des critiques de la décision, le président a sous-estimé l’importance d’une présence même modeste, et l’exécution du retrait a aggravé le problème.

« Nous les avons préparés à l’échec », a déclaré David H. Petraeus, le général à la retraite qui a commandé les forces internationales en Afghanistan de 2010 jusqu’à ce qu’il soit nommé directeur de la CIA l’année suivante. L’équipe de M. Biden, a-t-il soutenu, « n’a pas reconnu le risque encouru par le retrait rapide » des drones de renseignement et de reconnaissance et de l’appui aérien rapproché, ainsi que le retrait de milliers de sous-traitants qui ont fait voler l’armée de l’air afghane – le tout dans le milieu d’une saison de combats particulièrement intense.

Le résultat était que les forces afghanes sur le terrain « se battaient pendant quelques jours, puis se rendaient compte qu’il n’y avait pas de renforts » en route, a-t-il dit. L’« impact psychologique a été dévastateur ».

Mais les responsables de l’administration, répondant à de telles critiques, rétorquent que l’armée afghane éclipse les talibans, de 300 000 soldats à 75 000.

« Ils ont une force aérienne capable », ce que les talibans n’ont pas, a déclaré vendredi John F. Kirby, l’attaché de presse du Pentagone. « Ils ont des équipements modernes. Ils bénéficient de la formation que nous leur offrons depuis 20 ans. Il est temps maintenant d’utiliser ces avantages.

Mais au moment où M. Kirby a noté ces avantages, aucun d’entre eux ne semblait faire une différence. Se sentir abandonnés par les États-Unis et commandés par des dirigeants sans gouvernail signifiait que les troupes afghanes sur le terrain « ont regardé ce qui était devant elles et ce qui était derrière elles, et ont décidé qu’il était plus facile de partir « , a déclaré le général à la retraite. Joseph L. Votel, l’ancien commandant du Commandement central des États-Unis qui a supervisé la guerre en Afghanistan de 2016 à 2019.

M. Biden, a déclaré un responsable de l’administration, a exprimé sa frustration que le président afghan Ashraf Ghani n’ait pas réussi à planifier et à exécuter efficacement ce qui était censé être la dernière stratégie : consolider les forces pour protéger les villes clés. Mercredi, M. Ghani a limogé son chef de l’armée, le lieutenant-général Wali Mohammad Ahmadzai, qui n’était en poste que depuis deux mois, le remplaçant par le général de division Haibatullah Alizai, un commandant des opérations spéciales. Les commandos du général Alizai sont les seules troupes à avoir constamment combattu les talibans ces dernières semaines. Richard Fontaine, directeur général du Center for a New American Security, un groupe de réflexion influent de Washington spécialisé dans la sécurité nationale, a écrit qu’en fin de compte, la symbiose de 20 ans entre les États-Unis et le gouvernement afghan qu’ils ont soutenu et inauguré par des élections avaient échoué.« Ceux qui soulignent la supériorité militaire du gouvernement afghan – en nombre, en entraînement, en équipement, en puissance aérienne – passent à côté de l’essentiel », écrivait-il récemment. « Tout dépend de la volonté de se battre pour le gouvernement. Et cela, il s’avère, dépendait de la présence et du soutien des États-Unis. Nous exhortons les Afghans à faire preuve de volonté politique alors que la leur dépend de la nôtre.  
Samedi, alors que la dernière grande ville du nord de l’Afghanistan tombait aux mains des talibans, M. Biden a accéléré le déploiement de 1 000 soldats supplémentaires dans le pays pour aider à assurer l’évacuation en toute sécurité des citoyens américains et des Afghans qui travaillaient pour le gouvernement américain de Kaboul. M. Biden a publié une longue déclaration dans laquelle il blâmait M. Trump pour au moins une partie de la catastrophe en cours. Il a déclaré : « J’ai hérité d’un accord conclu par mon prédécesseur » qui « a laissé les talibans dans la position la plus forte militairement depuis 2001 et a imposé une date limite du 1er mai 2021 aux forces américaines ». Lorsqu’il a pris ses fonctions, il a déclaré qu’il avait le choix : respecter l’accord ou « renforcer notre présence et envoyer davantage de troupes américaines combattre à nouveau dans le conflit civil d’un autre pays ».« J’étais le quatrième président à présider une présence de troupes américaines en Afghanistan – deux républicains, deux démocrates », a déclaré M. Biden. « Je ne voudrais pas, et je ne ferai pas passer cette guerre à un cinquième. »